Photographs of Covid-19 Urban Litter: Cyanotype Prints

Work in progress.

From being scarce, now masks are everywhere in Paris. While walking, I find hundreds of disposable masks littered around the streets, the parks and the water canals of the city. Made with polypropylene, they can take 450 years to decompose in nature. If thrown on the streets they can find their way to the seas and bodies of water through the sewage system, polluting the environment and endangering wildlife.

The masks, made to protect us, seemed to be on its way to suffocate us.

As I saw them lying on parks, hidden by plants or barely covered by leaves, it reminded me of Anna Atkins 1843´s photobook, the first ever in history, Photographs of British Algae: Cyanotype Impressions a catalogue of botanical images, made with cyanotype and for scientific purposes, which compiles the types of algae in Great Britain.

Only that, as I walked through the city, the algae were replaced by single-use protective masks. I felt Paris, both its urban space and its beautiful park botany, was rapidly changing, polluted, an indirect victim of COVID-19.

To bring attention to this new pollution and as a nod to Atkins book, I chose to do cyanotypes of these masks and other coronavirus items littering our space. I had no experience with cyanotypes and the confinement period seemed a great opportunity to explore it.

I felt this photographic process from the early 1800s could highlight both the pollution and the feeling of travelling through time I had when the pandemic started. I remembered when I was a child and a cholera epidemic hit Argentina, my home country, and we all had to take precautions. But this was the first time I, and most of the world´s population, had to be confined. I had grew used to a constructed felling of security, sheltered in a city, safeguarded by science, as if humans were masters of nature. What I had only seen and read in history books was my new reality, reconnecting me to a sense of vulnerability. The past no longer seemed so far away.

Cyanotype, a relative simple process done with a mix of chemicals, ferric ammonium citrate and potassium ferricyanide, that react to UV light and creates a cyan-blue print, was a time travel in itself. This handicraft photographic process confined me to my bathroom, an improvised darkroom, where I would prepare the solution and sensitize papers. I would then create negatives from the photos I took with my camera or phone, print them on transparency film on my inkjet printer and expose the sensitize paper and negative to sunlight. Then a simple wash with tap water would reveal the cyan print of masks.

The series Photographs of Covid-19 Urban Litter: Cyanotype Prints evokes the journey through time that unearths our vulnerability facing the coronavirus pandemic together with a “botany” of masks littering Paris that both protects and asphyxiates us.

Español/Spanish

Estas imágenes son cianotipos de máscaras, guantes y otros residuos relacionados con la pandemia del coronavirus que ahora se encuentran por todas las ciudades.

¿Por qué en cianotipo? Porque la pandemia fue también un viaje en el tiempo. Nuestro imaginario nos creía invencibles, amos de la naturaleza, protegidos en las urbes y por nuestra ciencia. Casi inmortales.

La pandemia y el confinamiento de gran parte de la humanidad nos hizo sentir vulnerables, algo que nuestra narración colectiva atribuía a nuestros ancestros. El pasado ya no parecía tan lejos.

En 1843, la botánica inglesa Anna Atkins, publica lo que se considera el primer fotolibro de la historia: Photographs of British Algae: Cyanotype Impressions. Es un catálogo de imágenes botánicas, realizadas con cianotipo y con fines científicos, que recopila los tipos de algas en Gran Bretaña.

En 2020 estamos cada vez menos rodeados por la naturaleza, sino por cosas producidas por los humanos, consumidas y luego desechadas. A medida que nos movemos por el entorno urbano, encontramos esos artículos tirados por todas partes. La pandemia de Covid-19 añadió nuevos elementos a nuestra “botánica” de residuos urbanos que invadieron el espacio: las máscaras, guantes y envases de gel producidos en millones de unidades para protegernos del coronavirus.

Esos mismos elementos invadieron el territorio, personal y público, y son un desafío para la ecología. Una máscara puede tardar hasta 500 años en descomponerse, poniendo en peligro un medio ambiente ya debilitado.

La serie Fotografías de basura urbana Covid-19: impresiones en cianotipo evoca a la vez el viaje en el tiempo que desentierra nuestra vulnerabilidad y una nueva “botánica” industrial que a la vez nos protege y nos asfixia.

Francais/French

Ces images sont des cyanotypes de masques, des gants et autres déchets liés à la pandémie de coronavirus que l’on trouve maintenant dans toutes les villes.

Pourquoi en cyanotype ? Parce que la pandémie fut aussi un voyage dans le temps. Notre imaginaire nous croyait invulnérables, maîtres de la nature, protégés dans nos villes et par notre science. Presque immortels.

La pandémie et le confinement d’une grande partie de l’humanité nous ont fait ressentir notre fragilité, ce que notre récit collectif attribuait à nos ancêtres. Le passé ne semblait plus si lointain.

En 1843, la botaniste anglaise Anna Atkins a publié ce qui est considéré comme le premier livre de photos de l’histoire : Photographs of British Algae: Cyanotype Impressions. C’est un catalogue d’images botaniques, réalisées au cyanotype et à des fins scientifiques, qui compile les types d’algues en Grande-Bretagne.

En 2020, nous sommes de moins en moins entourés par la nature, mais par des choses produites par les humains, consommées puis jetées. Lorsque nous nous déplaçons dans l’environnement urbain, nous trouvons ces objets qui traînent. La pandémie de Covid-19 a ajouté de nouveaux éléments à notre “botanique” de déchets urbains qui ont envahi l’espace : les masques, gants et flacons de gel hydro alcoolique produits en millions d’unités pour nous protéger du coronavirus.

Ces mêmes éléments ont envahi le territoire, à la fois personnels et publics, et constituent un défi pour l’écologie. Un masque peut prendre jusqu’à 500 ans pour se décomposer, mettant en danger un environnement déjà affaibli.

La série Photographies de déchets urbains Covid-19 : tirages au cyanotype évoque à la fois le voyage dans le temps qui met à jour notre vulnérabilité et une nouvelle “botanique” des déchets qui à la fois nous protège et nous étouffe.

Cyanotype of a mask used for protection during the Covid-19 pandemic and found on the street. Paris, France. August 2, 2020. Photography by Hugo Passarello Luna Hans Lucas
Cyanotype d´une masque utilise pour se proteger pendant la pandemie de Covid-19 et trouvee dans la rue. Paris, France. 2 aout 2020. Photographie de Hugo Passarello Luna Hans Lucas

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